Den lange skaden av menneskelig ønsker

2022-09-20 12:14:02 by Lora Grem   eplefrø

John klemmer seg sidelengs gjennom en slank spalte i Utahn-steinen, skjorten rasper mot den grove overflaten av den røde fjellkløften, veggene baker av sommervarmen i ørkenen. På den andre siden av sporet venter en høyvegget blindvei av stein, et takløst kammer gapet mot solen og vinden, gulvet stablet med hundrevis av solblekede bein, oppsiktsvekkende hvite lårben og magre ribben og sprukket hodeskaller. Et bein kan vare evig i ørkenen, men det er ikke beinene John har kommet for å se. Malt på tvers av kammerets røde fjellvegger er lakkerte figurer, høye svarte kullflekker, en gang fargerike blekk blekket grått etter tid. Nesten hver figur er mannlig, hver er en overdrivelse av en mann: menn som løper, menn på jakt, menn som tilber, løfter ranke armer til en utstrakt sol, overkroppen deres er for lange, lemmer strukket og uartikulert.

Kjemper av en forsvunnet jord, som gir ros til en verden som nå er borte.

John har kommet for å stå blant dem, for å konfrontere levningene deres. Han sporer de svarte linjene til helleristningene, deres betydninger ugjennomsiktige, uoversettelige. Uansett hva den opprinnelige intensjonen er, blir modusen til hvert tegn til slutt elegi, til og med blekk skrapet inn i tidløs rock. John kneler, sprer bein og steiner, og kjører deretter hendene gjennom støvet.

I stillheten står han, tørker hendene på jeansen, og snur seg så i en sirkel for å ta inn malingen og beinene en gang til. Kanskje det er for sent for ham å føle det han tror menneskene som tilbad her må ha følt: å være av verden, ikke mot den; å leve med plantene og dyrene, ikke fra hverandre eller over dem. Det er ikke så lett å riste av seg kulturen hans, hans falmende, men fortsatt allestedsnærværende sivilisasjon, til tross for alt det er ødelagt og bortkastet, til tross for at han vet alt han vet om hva det koster, hva det vil fortsette å koste; kanskje han aldri vil være i stand til å føle seg i fred med verden, eller hjemme i den, ikke som han ønsker.

Kanskje ikke. Men det han gjør videre trenger ikke å være for ham. Kanskje alt han og vennene hans kan gjøre er å fortsette å prøve å gi verden tilbake til seg selv, for å fortsette å frigjøre alt de kan fra den langvarige skaden av menneskelig nød.

  Dette er et bilde

Johns pilegrimsreise fortsetter. Neste morgen kjører han nordover til Wyoming, gjennom Grand Tetons mot det som en gang var Yellowstone. Ved parkens sørlige inngang henter han boltekutterne sine fra lastebilens seng, og kutter deretter kjettingene som forsegler porten. Hans tilstedeværelse her er en forbrytelse som usannsynlig vil bli straffet, parkvesenet har allerede stengt i ti år, men fortsatt legger han merke til solcellepanelene som driver trådløse lesere ved veien, der for å registrere ID-en hans og rapportere innbruddet hans, en sikker fare hvis han ikke allerede hadde gjort det. deaktivert rullesteinen begravet i høyre hånd, den uunngåelige biten av Earthtrust-teknologi som er innebygd nå i nesten alle amerikanske kropper.

Earthtrust. Etter at det katastrofale jordskjelvet i California endelig inntraff, var det Earthtrust som presset en nødfinansieringsregning gjennom den siste sanne kongressen i Washington, en hasteordre som beslagla alle landområder vest for Mississippi; deretter bruke eminente domene og presidentens nødmakter for å opprette Western Sacrifice Zone, en lenge planlagt overtakelse som bare venter på det rette sjokket: halve landet abdiserte og solgte til Earthtrust for dollar per dekar av en svekket regjering opptatt med å flykte til tørketrommel i Syracuse.

  Dette er et bilde

'Vi håpet at disse dagene aldri ville komme. Vi lovet å være forberedt på når de gjorde det,' sa Eury Mirov da, mens Earthtrust-direktørens brede smil blinket fra alle landets teleskjermer. 'Nå er vi klare. Nå kommer vi til unnsetning.' To uker senere svermet umerkede konvoier av soldater og skvadroner med løftedroner vestkysten, og reddet hvem de kunne – uansett om ofrene ønsket å redde eller ikke – og evakuerte dem til gjenbosettingsleirer som raskt ble reist i Mojave, deretter til Ohio, hvor den første Frivillig jordbrukssamfunn ble bygget selv da Oregon og Washington løsrev seg.

I de dager hadde John også vært i Ohio, med Earthtrust, med Eury. I de første månedene av landets kollaps, hadde han følt seg konstant ute av balanse, ute av stand til å forstå hvordan Eury hadde beveget seg så fort, utført tidligere uuttalte planer med en brutal taktisk effektivitet han ikke hadde skjønt at hun hadde hatt. Da han forlot selskapet hennes, år etter hans første bekymringer, var det inn i offersonen han hadde flyktet med Cal og de andre som også sluttet i Earthtrust, og alle sammen lovet å på en eller annen måte en dag presse tilbake mot fremtidens Earthtrust og den andre megakorps laget. Han hadde ikke ønsket å møte vold med mer vold, slik Cal hadde. Da hun, etter år med motvillig gi etter for innvendingene hans, endelig hadde bestemt seg for å begynne å angripe Earthtrust-sikkerhetsstyrkene hun en gang hadde tjenestegjort i, hadde han nektet, og forlatt i stedet for å følge med.

  Dette er et bilde

Kanskje han ville gå tilbake. Kanskje ikke. Han trodde han for lenge siden hadde mistet den lille nerven for direkte handling han noen gang hadde hatt. Alt han ønsket nå var å sone for sin del i det som allerede hadde skjedd, for verden han ville bidra til å skape.

  Dette er et bilde

Han ankommer Yellowstones Lamar Valley ved middagstid, og parkerer lastebilen sin på toppen av en smal ås med utsikt over elven. For 30 år siden hadde Johns far brakt sønnen sin hit for å dele sin egen ærefrykt for denne største av Amerikas bevaringsområder, størrelsen på dens ville nok flokker, bøfler og elg og storhornsauer, løftet om å se ulver ved daggry; nå har Lamardalens tidligere skjønnhet blitt en skarphet uavbrutt av bevegelse, dens tomhet en dyster kraft. Han prøver å se for seg en for lenge siden tilbrakt dag her med faren sin, dalen slik den var før parkområdene ble tømt for folk med resten av Sacrifice, hundrevis av bisoner helt uinteresserte i de inntrengende folkemengdene – men når han skanner den motsatte bankens tregrensen møter blikket hans ikke bisonen han lengter etter, men i stedet den smale kilen til en ulvs nysgjerrige ansikt, som stirrer ufølsomt fra furutrærne.

John skremmer. Han vet at han ikke bør nærme seg – ulven er hundre meter unna, på toppen av en bratt voll på motsatt side av elven – men han kan ikke dy seg. Hvor ensom han har vært, hvor ødelagt han har blitt av sin ensomhet i månedene siden han sist så Cal eller noen av de andre han hadde kommet vestover med; hans ensomhet farger hvert tomme landskap han besøker, hvor som helst en gang hjem til et mer rikt liv. Han forser elven, spruter høyt, ulven rygger allerede fra tregrensen. Bremset av sine skvettende støvler klatrer John på toppen av åsryggen, og trekker seg opp av de knekkede grenene til de tørre furuene; han er snart andpusten, pustløst håpløs. Sannsynligvis var ulven aldri der. Bare mer ønsketenkning, i en verden som er rask til å straffe slike tanker. Men så finner han den igjen, tjue meter unna: ulven, gråpelsen, ståløyd, frisk nok, uten tegn til skabb eller underernæring.

Ulven tillater Johns blikk, stirrer tilbake. Så begynner den å snuse gjennom gresset på noe John først ikke helt kan se, for så å ikke se bort fra: rundt ulven er likene av døde bisoner, uberegnelige steinblokker av raggete pels.

John nærmer seg sakte, på vakt mot ulven og dens snusende fremgang. Han teller et dusin gigantiske kropper, og skimter deretter mer delvis skjult av det raslende gresset. Gjennom det høye dekselet ser han et nervepirrende stort gult øye, åpent og stirrende, gulsott og blodskutt; det er alt han kan se av et massivt hode bortsett fra kurven til ett ødelagt horn, resten av dets bulk er skjult. Øyet er overskyet, stirrer på ingenting, slik at John tror denne bisonen også er død - men så beveger øyet seg , ruller vanvittig i det brede svartpelsede ansiktet.

Han roper, nervøs; ulven fortsetter å gå i nærheten, uforstyrret, med tungen løs mellom tennene. Han skyver forsiktig gresset tilbake for å avsløre den utrolige hoveddelen av det skadde dyret, dets hover rykker drømmende, kroppen vugger i den støvete jorden mens det prøver og ikke klarer å stå. Det er en siste ung, foreldreløs og alene, dens kraftige ribbein presser seg gjennom strukket hud og sammenfiltret pels, dens dristige skuldre for atrofiert til å løfte den tunge skallen.

Han kneler, hviler hånden på bisonens benete krone. Ulven dveler i nærheten, pakkeløs i denne dalen der det mest vellykkede gjeninnføringsprogrammet i landet en gang blomstret. Den forfølger uhyggelig fra lik til lik, snuser på hver av de døde bisonene etter tur, snuser og propper, men spiser ikke. John står, fast bestemt på å skyte ulven vekk fra yngelen, men når han reiser seg, hører han, fjernt men lukker seg raskt, lyden av rotorer som nærmer seg.

John flykter tilbake veien han kom, glir nedover skråningen, føttene klønete i våte støvler; han treffer elven fort, glir ned i det grunne vannet og styrter over løse steiner. Over ham flyr et titalls droner over åsryggen, tungløfter-quadcopters med knallgule klør dingler under, oppstilt i formasjon rundt en lastedrone på klønete størrelse som en dumper. Støyen er utrolig, nedadgående skyvekraft fra dronenes rotorer flater ut prærien for å avsløre flere lik sammen med den knapt pustende ungen og den usannsynlig rolige ulven. Tungløfterne går ned, magemonterte vinsjer slipper klørne på høyspentkabler, og deres taggete kjever åpner seg for å grave seg ned i dødvekter. En etter en ferger de bisonen inn i lastedronens åpne luke, dens bulk svaier og dykker med hver fangst, helt til en siste drone senker seg over den siste levende Yellowstone-bisonen.

  Dette er et bilde

Han tvinger seg selv til å se på. Ungdommen blåser et vedvarende skrik, gutturalt og sørgende mens den kjemper mot stålkloen, dens hover løper forgjeves på luften til dronen legger den ned blant de omkomne i flokken hans. John hører de knirkende lastedørene lukkes, så den kraftige brusende vinden fra dronene snur seg i formasjon. Snart er himmelen tom, ikke engang en sky igjen for å farge solnedgangen. Nok en gang reduseres verdens stemme til hylet av varm vind som krysser den ensomme vidstrakten av Lamardalen, og rasper det knuste og flate gresset der bisonen la seg for å dø. Bare ulven er igjen på åsryggen, sitter på huk og stirrer på John, med blankt uttrykk, men levende øyne og ser på.

Når den reiser seg og traver av gårde, på vei i samme retning som dronene flyktet, begynner John å skjelve, huden hans får gåsekjøtt. Det er hundre grader i Yellowstone i dag, minst hundre grader – men når John først begynner å skjelve, kan han ikke stoppe, ikke på lenge, ikke før sinnet hans igjen innhenter frykten.


Fra det sinnet, vet John, før eller siden må han plante en bombe.

I fem år har han gjort dette. Uansett hvor han reiser, ser han etter sjanser til å sprenge hull i demninger over tørre elveleier, bruke lastebilens vinsj til å rive ned anti-erosjonsvoller som styrker kurvene på motorveien, til å rive frie kjettinggjerder fra søppelstrødde veikanter. De sløyde byene, de tusenvis av kilometer med tom betong som gjør krav på jorden for ingen der. Johns oppgave er uendelig og sannsynligvis fåfengt; han prøver uansett, og tror at naturen kan gjenvinne det mennesker hadde tatt, så lenge du ga den et sted å begynne. Skaden vil ikke bli opphevet om et år eller et tiår, men med menneskelig innbyggere som forlater Vesten, kan resten av naturen få en sjanse: det er ingen flokker lenger, titalls millioner antiloper og bisoner ødelagt, men en dag er det kan være nye migrasjoner, andre arter som fyller ut menneskets tomrom.

Dette er hva John ønsker, det han fulgte Cal vestover for å prøve å virkeliggjøre: en rewilking av Vesten, som begynner med en demontering av de menneskelige ruinene.

Motorveien som fører sørover fra Yellowstone er offisielt stengt og teoretisk forlatt, asfalten i forfall, men brukbar nok. Lastebilens seng rommer det som er nødvendig for improviserte våpen, poser med ammoniumnitratgjødsel, bensinbeholdere, etterlatte blasthetter og stjålne tovex-pinner. Fossilt brenseleksplosiver for å oppheve en fossil drivstofføkonomi, for å bryte infrastrukturen som ble etterlatt da alt vest for Mississippi ble offersonen, et halvt land evakuert med makt slik at amerikanske liv kan blomstre andre steder.

  Dette er et bilde

Uansett hva som kan gjenbrukes, vil John ha ødelagt. Hvis stålet skulle gjenvinnes, ville det bare bli gjort til noe annet, en ny konstruksjon, en annen maskin. John vil ikke ha flere maskiner, flere telefonstolper og vindturbiner knivstukket inn i landskapet. Han vil ha dyrebare mineraler og uutnyttet olje igjen i bakken, han vil at vannet skal renne bare dit det vil renne. Ikke mer uregulert uhemmet utvinning, ikke mer konservering på ett sted som gjør utvidelse mulig et annet sted.

Ved dagens slutt går han på tomgang i utkanten av Rock Springs; skumringen faller over dustbowl-feltene, solens siste lys gir glød til ukraftige hurtigmatskilt. Tvers over gaten spionerer han et signal han hadde latt som han ikke hadde søkt, en veibeskrivelse og et nummer spraymalt i knall oransje på siden av en utbrent spisestue. Han trekker lastebilen inn i det søppelstrødde bakpartiet, slår av tenningen, lar motoren stoppe. Hvor mange måneder har det gått siden han har sett en flamme så frisk? Han ville gjenkjenne grafitti-håndstilen hvor som helst, de oransje tallene to meter høye tydeligvis Cals, pilen skåret under dem som gir en tydelig nok melding som peker John 45 kilometer østover, selv om pilen peker vestover i stedet: som Cal alltid sier, noen ganger er den minste enkleste feilretning nok.

John banker på foten og skanner de nærliggende bygningene, den fjerne horisonten. Han lytter: ingenting og ingen, bare den støvete vinden, en fjern knirking av rustende metall. Ingen nå, men Cal var her, for ikke så lenge siden. Cal vil se ham, kaller ham tilbake til henne.

  Dette er et bilde

Han kjører, raskere nå, og følger brannens anvisninger; han forlater motorveien for overflateveier, betong gir etter for skitt når han krysser døde jordbruksland, åkre med det som en gang var bygg og hvete og mais, nå bare hard leire punktert av veltet vindturbiner, de fleste av mastene deres er ikke felt av menneskehender, men av uforutsigbart voldsomt vær. Han finner den neste brannen tjue kilometer nordøst, nøyaktig som anvist, følger sin rekkefølge forbi nyere svidde flekker av infrastruktur, mange bulldoserte kilometer med kjettinggjerde, en motorveistrekning som er utsatt for erosjon og frost. De spraymalte avstandene går stadig ned, flammene blir mindre og forsvinner. Lukk nå. Han vet hva han skal se etter: han svinger inn på en grusvei som vinker nordover, og følger deretter en grusvei som svinger østover mot et hus av et våningshus ved siden av en intakt låve. Han trekker inn, parkerer under den tvilsomme skyggen av en bladløs eik; han kjører fingrene gjennom håret, skrubber det solbrente ansiktet med skitne hender. Denne gangen, når han ruller ned vinduet, hører han et klingende komme fra den andre siden av den malingstrippede låven, en lyd han følger for å finne Cal arbeider i strukturens smale skygge, Cal bøyd under panseret på den grå jeepen hennes, hennes brede skuldre med muskler.

  Dette er et bilde

Cal pauser arbeidet, setter skiftenøkkelen forsiktig ned på toppen av den oljete massen til motoren. Selv i hvile utstråler hun en ukontrollert energi: en vold i utmattelsesbukser og en ermeløs underskjorte. «Hei, gamle geit», sier hun uten å snu seg. Han beveger seg bak henne, speiler hennes holdning, plasserer hendene ved siden av hennes på leppen av panseret, hoftene lukkes, men ikke berører hverandre. Cals kropp slynger seg under hans, balansert, spent, men ikke anspent; John lukter motorolje og sporsprengstoffer, svetten hennes, hans egen. Han flytter hendene for å overlappe hennes, vet at hun allerede har beveget seg før han tar på henne. Hun vrir seg under slankheten hans, musklene hennes rister, hun legger munnen på hans, så kjører hun ham til bakken, brått går over ham, mens den solide vekten hennes fester den magre kroppen hans til leiren akkurat slik han hadde håpet hun ville.


Inne i låven viser Cal John det sjeldne tilfluktsstedet hun har funnet, skjult av en stålluke skjult under et støvete lag med høy og agner. På bunnen av en smal stige venter et ekstra betongrom, et krisesenter med køyeseng, et lager med uforgjengelig mat og medisinsk utstyr, en tank med drikkevann. John er umiddelbart klaustrofobisk, men Cal dyster på ham, skyver ham mot dusjhjørnet. Vannet er rustent, foreldet, fantastisk, svir Johns solbrente hud, strømmer over Cals kraftige muskulatur. Betong gjørme, gjørme tetter avløpet, de sparker for å rense strømmen med tærne, lekende rolige. Etterpå går John naken til lastebilen sin, og nyter den varme vinden som transporterer bort dusjens fuktighet, kroppen hans er tørr når han kommer tilbake til låven i klær som er minst marginalt mindre skitne enn de som ble kastet under.

  Dette er et bilde

I stedet for å gå tilbake til bunkeren, sitter de ved et sammenleggbart plastbord som Cal er dratt i nærheten av låvens inngang. Låvens interiør er svakt, men foreløpig tenner de ingen lamper, og vil ikke signalisere deres tilstedeværelse ved å tenne den ene glødende strukturen i dette solnedgangslandet. Utsultet sluker John det enkle måltidet Cal tilbyr ham, den første varme maten han har fått på flere uker. Han sukker over den ærlige nytelsen av rehydrerte bønner og ris som er tunge med konserveringsmidler og salt, en glass med kjølig klart vann som smaker av tanken, alt sammen en fryd etter innstrammingen av proteinbarer og kokt vann.

'Hvordan fant du dette stedet?' spør han og stikker en ny bit inn i den allerede fulle munnen.

«Jeg jobbet meg nedover fracking-feltene i Dakota, forstyrret rørledninger og brøt alt jeg kunne,» sier Cal og rører i sin egen mat, men har ikke tatt en bit ennå. 'Du kan sikkert gjette hva det var å se. Flåter av lastebiler fra oljeselskapet som ble etterlatt da brønnene ble tørre, kontorbygninger fylt med nye nok datamaskiner, allerede søppel. Kilometer med serverkabler, elektriske ledninger, lekkende rør. Jeg fant en bulldoser og brukte den til å velte telefonstolper, skyve over gjerdelinjer, bryte opp veiene.'

«Mer terrorisme», avbryter John og gjør luftsitater med hendene. Det er det den føderale regjeringen i Syracuse kaller det, uvillig til å anerkjenne rewilders som atskilt fra opprørsgruppene som streifer omkring i Wyoming og Montana, lokalbefolkningen eller nyankomne kastet ut av det frie nordvest: Bundyister med automatiske våpen som gjør krav på landområder som patriotreservater, kjører røykstablet. pickuper over den ødelagte leiren; grupper av polygamister som ikke er villige til å bli ført østover, klamrer seg til stripen av ødemark mellom det som en gang var Arizona og Utah; Navajo-nasjonen og de andre rettmessige eierne av sørvest, suverene folk som nekter å bli flyttet fra landene sine, for noen gang å bli flyttet igjen. Hvis Cal og John er terrorister, er de ikke den typen terrorister som hadde brent Reno til kull; de er ikke typen som hadde detonert råoljetankene utenfor Houston, som satte fyr på reservene som var lagret nedenfor, og utløste en uslukkelig underjordisk brann som hadde fremskyndet byens evakuering.

  Dette er et bilde

'Jeg stoppet for å demontere en bensinstasjon i South Dakota,' fortsetter Cal, 'ta fra hverandre pumpene og forsegle tankene før jeg overnattet inne. Om morgenen våknet jeg av en lastebil full av Bundys parkert utenfor, som gikk gjennom jeepen min. Jeg så en som holdt opp klærne mine, så dem finne ut hva de hadde funnet. En kvinne som reiste alene.' Hun smiler, lener seg tilbake, krysser de muskuløse armene. 'Jeg visste at det ikke ville ta dem lang tid å finne ut hvor jeg var. Jeg snek meg til nærmeste avsats, løftet rifla på plass.'

'Cal,' sier John lavt. 'Jeg trenger ikke å høre dette.'

'Du spurte hvordan jeg fant dette stedet. Dette er hvordan jeg fant det.' Cal mimer av å avfyre ​​riflen hennes, tre runde utbrudd tar hver av de fire mennene rundt Jeepen hennes i rekkefølge, Cal jobber fra venstre mot høyre, bare den siste mannen reagerer i tide til å strekke seg etter sitt eget våpen. 'Det var et kart i lastebilens hanskerom. De var speidere, sendt fra Nevada for å se etter forsyninger, mulige utposter. De hadde merket denne bunkeren med blyant, så jeg regnet med at det var en ny oppdagelse: hvis de aldri kom tilbake til base da ville ingen andre vite at den eksisterte. Den ettermiddagen begynte jeg å jobbe meg hit, og sløyfet den lange veien rundt i tilfelle jeg ble fulgt.' Hun smiler igjen, de store tennene hennes skinner i mørket. 'Og også slik at jeg kunne legge igjen en sti for deg.'

Etter å ha spist, sitter de stille, John slår knokene i bordet og banker for å åpne en dør inne i seg selv. 'Hvordan visste du hvor jeg var?' spør han, som ikke helt er spørsmålet han mente å stille. Hva vil du, kunne han ha sagt.

Cal ler, husky, dyp i halsen. 'Du ville ikke finne meg, gamle geit?'

«Du vet at jeg gjorde det,» sier John, rødmer, beveger seg bort mens hun lener seg fremover, hendene skyver over bordet. 'Men hva om jeg ikke hadde sett flammene dine?'

'Da ville jeg blitt matet og dusjet og ikke knullet, og du ville vært skitten og stinkende og trist som alltid.' Hun skyver bort den skrapte matboksen. 'Men du har rett. Det er mer. Det er på tide å reise østover igjen, John. På tide å besøke jenta di.'

Eury Mirov, Cals fiende; John også, hvis han tror det han skal tro. Å forsvare Eury overfor Cal har alltid vært meningsløst, sinnet hun satte i Cal var permanent, arrdannelse; Cal kjempet for Earthtrust for lenge, gjorde for mye hun angrer på. John's vekket henne fra skrikende mareritt som fikk dem begge til å gispe vettskremte i teltet sitt på en forblåst slette, baksiden av Johns lastebil ved siden av en tom motorvei, en støvete seng på et forlatt motell, et trangt rom feid løs fra skjellene til sultne kakerlakker .

Earthtrust – det er alltid Earthtrust. John forteller Cal om Yellowstone, om den merkelige ulven han så der og om dronene som tok bort den døde bisonen. 'Hva gjorde de?' han spør. 'Hva kunne de ha ønsket seg?'

Cal ruller ut et laminert topografisk kart over vesten, dets fjell og elver avgrenset av grensene til politiske skillelinjer som nå er nedlagt. «Jeg vet ikke,» sier hun og gestikulerer mot det tilbakestilte landet som er merket med friske skriblerier av permanent tusj, farget penn. 'Men jeg så Noor i Montana for en måned siden. Hun rapporterte at hun så Earthtrust dronedozere samle opp falne trær drapert i telt med invasive møll på ett sted, mudre tørre innsjøer på et annet, maskinene som beveget seg rett ned i midten av tomme elveleier. Overalt hvor hun gikk , alt dødt eller døende ble samlet opp, tatt bort.'

  Dette er et bilde

'For hva? Hva vil de med døde trær? Earthtrust bygger knapt med tre. Nesten hver bygning i VAC-ene er trykt betong, ekstrudert plast.'

Cal kaster opp hendene. Hva hjelper spørsmålene hans, som de umulig kan svare på?

«Det går i hvert fall bra med Noor», sier John. 'Hvor er Mai og Julie?'

Cal fyller ham inn: Mai er tilbake på Earthtrust, returnert til Ohio VACs medisinske klinikker, den eneste av dem som aldri direkte motarbeidet selskapet, den eneste som vil være statsborger i USA neste gang de alle møtes . Når det gjelder Julie - 'Hørte du om Cochiti Dam-eksplosjonen?' spør Cal og reiser seg fra bordet for å trekke tilbake en presenning som er festet til veggen, og avslører en stabel med kasser, forsyninger eller våpen eller begge deler.

Cochiti-demningen: to hundre tusen kubikkfot jord og stein, fem kilometer over Rio Grande, like nord for fraflyttede Albuquerque. For en måned siden satte noen nok ladninger til å blåse opp demningen og frigjøre den lille elven som var igjen. Det skulle ikke være lett å knekke opp en jorddemning av den størrelsen, men til slutt tok det bare tid og krefter, pluss eksplosiver.

'Var det Julie?' spør John, og vet allerede svaret. Før demningen ble bygget, hadde de nærliggende breddene av Rio Grande vært bebodd av Pueblo. Dette var land Julies forfedre hadde forvaltet og beskyttet; Å sprenge demningen kunne ikke gjenopprette det de hadde mistet, men Julie kunne i det minste sette fri det som var igjen. «Bra for henne», sier han og mener det. Han visste at familiens land hadde blitt stjålet fra noen andre, lenger tilbake enn han kunne føle. Nå var den også tapt for ham, all dens jord blåst bort, den en gang fruktbare jorden som hadde gitt generasjoner av mennesker kjøp.

'Hva gjør vi her, Cal?' spør John. Kanskje han vet det, men han vil høre henne si det. Han vil gjøre alt hun ber om, men han vil at hun skal gjøre det spørre . 'Hva er endret?'

Cal kommer tilbake med et nettbrett, en tryllestav etter en sliten plastkabel som er blitt gul med alderen. Ved berøring av Cal begynner nettbrettet sin sakte oppstartsprosess, programvaren belastet av en rekke hacks og bakdørsløsninger som hindrer enheten i å pinge hjem.

  Dette er et bilde

'Da vi forlot Earthtrust, ble løsrivelsen avsluttet, og offeret hadde for lengst ryddet Kongressen. Jeg hadde dratt folk ut av husene deres, lastet dem inn i lastebiler og busser på vei østover; du hadde sørget for at VAC i Ohio var oppe og løper og setter supertrærne og nanobiene dine i arbeid.' Cals ansikt lener seg over nettbrettet, profilen hennes lyser elektrisk av skjermglød: det oppkuttede håret, den harde vinkelen på soldatens kjeve, den to ganger brukne nesen hang over det tannige glimtet av smilet hennes. 'Men vi visste begge at VAC-ene ikke var sluttmålet, at Eury Mirov ikke ville stoppe der. Vi bestemte oss for at vi ikke ville ha verden hun skapte.'

John nikker og er enig. Men var det alt han ville ha? Var det alltid så enkelt? Han tenkte på de genmodifiserte epletrærne han hadde designet, de syntetiske insektene han hadde utviklet for å bestøve dem, alle de andre oppfinnelsene han hadde forlatt da han forlot Earthtrust for å følge Cal. «Jeg valgte deg», sier han. 'Jeg og Julie og Mai og Noor, det gjorde vi alle sammen. De andre også.'

'Og på grunn av det,' sier Cal, 'har jeg måttet ta ansvar for alt som skjedde. For alle vi mistet.' Og de hadde tapt: et halvt dusin menn og kvinner som hadde kommet vestover med dem, så alle de andre som hadde sluttet seg til Offersonen, folk som elsket landet og ikke ville bli fjernet. Det første året hadde blitt brukt på å flykte fra Earthtrusts sikkerhetsstyrker som hadde til hensikt å tømme vesten, det neste året på å håndtere de stadig tøffere forholdene etter løsrivelse, etter ofring, midt i den evige tørken som spredte seg utover sørvest. Men fellesskapet av rewilders hadde svulmet opp og kjørte campingvogner i firehjulsdrevne lastebiler og SUV-er. Det ble lettere å beskytte hverandre og gjøre arbeidet sitt, alle jobbet sammen for å demontere større infrastrukturprosjekter, for effektivt å fange forlatte byblokker. En stund hadde alt gått riktig for seg, eller i det minste riktig nok. Og så hadde det ikke gjort det, aldri igjen.

harper collins Appleseed
  Eplefrø
harper collins Appleseed
Matt Bells APPLESEED er ute 13. juli fra Custom House. Kun for i dag kan LocoPort-lesere forhåndsbestille eBook-utgaven av APPLESEED til en spesialrabatt pris på $4,99! (bare i USA).

'Jeg vet, Cal. Jeg er ikke...' John stopper, ikke fordi han ikke vet hva han skal si, men fordi han er overrasket over å finne ut at han mener det denne gangen. 'Jeg er ikke sint lenger. Vi kom alltid til å fortvile over det meningsløse i det. Og noe var nødt til å gå galt, før eller siden.' En sommer var det algeoppblomstring på hvert reservoar, og etterlot vann som ikke kunne filtreres eller kokes bort. alltid var det uutholdelig varme som bakte teltene deres inn i ovner, ikke bry deg om deres hotbox-bobiler, hvis solcelleanlegg holdt på å fryse fra overforbruk. Tre menn druknet i en flom som skyllet bort en leir i nordlige Arizonas røde fjellkløfter, en uheldig ulykke; det var så lett å dø av eksponering, det var så lett å falle og brekke et bein som ingen visste hvordan man skulle sette, å bukke under for en sprengt blindtarm som man ikke våget å fjerne. Da gruppen var halvparten av dens største størrelse, begynte den å bli tæret på av band av preppers og overlevende, angripere de kunne avvise, men ikke uten kostnad. En familie ble adskilt av et Earthtrust-raid som tok moren og datteren til fange, og sendte faren og sønnen løpende etter med motorsykkel: bedre å bli fanget sammen enn å være fri fra hverandre. Et selvmord satte i gang et løp med etterligninger til de alle så på hverandre, snakket forsiktig, prøvde å ikke slåss ettersom helsen ble verre, ettersom solbrentene deres flaknet, mens tennene deres løsnet mot de harde nuppene av utgåtte proteinbarer.

Alt vest for Mississippi var ørken, og de som ble værende ble ørkenskapninger, sterkere, tøffere, skinnhud – men ikke før år med kamp tæret på samfunnet deres ned til kjernen.

  Dette er et bilde

Nå er det Cal sin tur til å se bort. «Det spiller ingen rolle om du tilgir meg for det jeg gjorde, for det jeg valgte for oss andre,» sier hun. 'Men jeg trenger deg nå, selv om du fortsatt er sint. Vi visste noe av det Eury hadde planlagt, visste hva vi skulle se etter.'

'Du visste det fordi jeg fortalte deg det. Fordi jeg forrådte henne.'

'Hvis du ikke hadde det, ville vi ikke vite hva som er i ferd med å skje.' Cal tar en pause, setter kjeven. 'Pinatubo, John. Eury Mirov kommer faktisk til å gjøre det.'

Dette er hva han hadde ventet på at Cal skulle si, det han hadde vært sikker på at hun ville, men fortsatt tror han ikke helt. 'Det er ingen måte at regjeringen noen gang vil melde seg ut...'

'Ikke vær naiv. Hun administrerer halve landet. Byene ville sultet uten Earthtrust, og de fleste landlige områder også. Det samme gjelder i utlandet nå. Med VAC-er overalt, eier hun de eneste avlingene noen kan få til å vokse. Hvem kan stoppe henne hvis hun bestemmer seg for å gå videre? Du sa en gang at uansett hvordan Pinatubo viste seg, ville det trenge et leveringssystem som er i stand til å nå stratosfæren. Mai sier at Earthtrust har bygget et enormt anlegg i Farmens sentrum, et tårn toppet av en 20-etasjers nål rettet mot himmelen. Et injeksjonspunkt, akkurat som du sa.'

  Dette er et bilde

'Eury har hatt ideen til Tower i årevis. Men det kan ikke være den mest effektive måten å...' John stopper. 'Pinatubo skulle være en siste utvei,' sier han. Geoengineering på global skala, låse den stigende temperaturen på plass i en generasjon, lage et pusterom der menneskeheten kan gå over til en ny økonomi og en ny kultur, og deretter begynne det lange arbeidet med å reparere planeten. En fremtid ment å starte på Ohio VAC, bygget på landet der han og Eury vokste opp. Til tross for Eurys forsikringer, hadde han aldri trodd at Earthtrust ville samle nok kraft til å klare det.

Cal løfter hendene i falsk retrett. 'Earthtrust trenger ikke å være et ondt selskap. Offersonen trengte ikke å skje, løsrivelsen trengte ikke å være et blodbad, VAC-ene trenger ikke å være overvåkingsstater, de trenger ikke å tvinge deg til å gi fra deg statsborgerskapet ditt for å få innpass. Men alt som skjedde på Eury Mirovs vakt. Kanskje det er grunn nok til å geoengineere stratosfæren også, men kan vi stole på at Earthtrust gjør det riktig, av de rette grunnene?'

Først nå innser John at Cal har ventet med å snakke med ham til sist. Mai allerede på plass. Noor og Julie møtes, på vei østover sammen. De fem la planene sine for å komme tilbake til Ohio VAC for år siden. Alt de trenger å gjøre nå er å gjennomføre dem. Hun lener seg fremover og holder Johns blikk. 'Er du med, John, som du lovet at du ville være?'

  Dette er et bilde

Hennes strålende intensitet, hennes urokkelige overbevisning - alt dette overvelder ham. Han må se bort så han kan tenke sine egne tanker, ta sine egne avgjørelser. «Jeg er sliten», sier han stille, etter et øyeblikks pause. 'Men ja, jeg tror fortsatt.'

CUSTOM HUS Eplefrø
  Eplefrø
CUSTOM HUS Eplefrø
Nå 35% rabatt $18 hos Amazon

'Så er du klar til å gå inn i de levendes verden igjen?' spør hun, før hun strekker seg etter høyre hånd og legger den med håndflaten ned på bordet: hver frivillig, hver Earthtrust-ansatt, hver flyktning eller fange har en ID-stein innebygd i den løse huden mellom høyre tommel og pekefinger. Cal trykker på nettbrettskjermen noen ganger til, reaktiverer John's og installerer hackene Noor hadde laget i påvente av dette øyeblikket, dagen de alle gikk tilbake: en ny identitet som kan holde til Earthtrusts gransking, pluss en dyptliggende serie med skjulte underrutiner John kan tilkalle med riktig rekkefølge av håndbevegelser og målrettede blink. En rad med svake hvite lys blunker under huden, hver lyser på siden av et knappenålshode: indikatorer som knapt er synlige gjennom epidermis, brukes til å kommunisere grunnleggende varsler. John klemmer tommelen mot håndflaten til fire av lysene blinker: oransje, lilla, grønt, blått; Cal, Julie, Mai, Noor.

Bare de fem igjen, av alle de som hadde reist vestover.

Under sin retrett i parkområdene, etter at han sist hadde forlatt Cal, hadde han vært alene, ikke ansvarlig overfor noen, eller det hadde han sagt til seg selv: en søvngjenger som drømte i ørkenen, til tross for bombene og den provisoriske bulldozingen. Nå, takket være Cal, var han våken igjen, hans ensomhet brutt, hans forbindelse til henne og de andre gjenopprettet; nå var han klar, til tross for alt de hadde gjort og alt som allerede hadde gått galt, til å gjøre det som måtte til for å prøve å lage den verden de ønsket i stedet for den verden de hadde.

John klemmer neven for å se lysene rulle fargene sine igjen; han åpner hånden, ser deretter opp for å fange Cals stirre, og endelig i stand til å matche besluttsomheten han ser der.

Uansett hva annet som hadde skjedd, hadde John aldri ønsket å forlate verden.

Tilpasset fra APPLESEED, av Matt Bell.